Ley: Le Shady Lady, un bombardier sur l'Allemagne

3 aviateurs américains morts le 8 septembre 1944

texte d'Audrey Brunias

Emplacement: Ley
Monument de RéchicourtLe 8 septembre 1944, mille soixante-dix B-17 et six cents cinquante-trois avions quittent l'Angleterre avec pour mission de bombarder les installations pétrolières de Ludwigshafen, Karlsruhe, Gustavenburg et Kassel. Les avions bombardiers y lâchent deux mille six cents quarante-sept tonnes de bombes. Les pertes américaines s'élèvent à dix B-17. 

Trois cents quatre-vingt quatre B-17 de la 1re Division de l'armée de l'air ont pour mission de bombarder l’usine de peinture de Ludswigshafen entre 11h43 et 12h02. Plus de mille tonnes de bombes sont lâchées.

Ils sont aidés par la 398e escadrille de bombardiers, basée sur le terrain d'aviation de Nuthampstead (dans le comté d'Hertfordshire). L'escadrille est arrivée en Angleterre au mois d'avril 1944 sous le commandement du colonel Franck P. Hunter et exécute ses premières mission dès le 6 mai 1944. La 398e fournit trente-six Boeing B-17 Flying Fortresses pour cette mission.

Le Shady Lady en fait partie et remplit quarante-trois missions sur l'Allemagne. Il a le numéro 42-97385 et a quitté l'usine de Boeing à Seattle en 1942, avec seulement un numéro. Il appartient au 601e Escadron et est identifiable par une Pin-up peinte sur son nez.

Cependant c'est un nouvel équipage qui assure la mission sur la ville de Ludswigshafen.

Wade et son copilote Theodore L. Prevost n'ont que quelques heures de vol avec d'autres mitrailleurs mais cette mission est un véritable "baptême du feu" pour le reste de l'équipage : le navigateur Burt D. Bream, le bombardier William A. Howell, l'ingénieur Robert T. Ritter, l'opérateur radio John H. Rex, les mitrailleurs Harrison F. Brooks (sabord droit), Wilbert Y. Burns (tourelle dorsale) et  Eugène Gamba (queue).

Peu avant 11h00, la formation atteint le "Point Initial" mais le Shady Ladyse heurte à des problèmes mécaniques: le moteur un est hors service et est suivi des moteurs deux et trois. L'avion est en perte d’altitude. A flash of inspiration led Wade to order engineer Ritter to hold up his earphone cord to help establish some kind of an artificial horizon.

Un éclair d'inspiration a Wade ingénieur ordre Ritter résisté à son cordon de l'écouteur pour aider à établir une sorte d' horizon artificiel.

Ainsi, Ritter et Howell décident de sauter en parachute et touchent le sol près d’Einville, en Lorraine. Howell se blesse en se cognant la tête.  Les deux hommes sont heureusement trouvés par un résistant, M. Maurice, qui les emmène chez lui, à Einville.

Le bombardier continue sa descente pendant près de quarante minutes. Les pilotes décident d'amorcer un atterrissage d'urgence lorsqu'ils aperçoivent un champ libre. Néanmoins, celui-ci est à côté d'une force allemande non négligeable et les sept derniers membres de l’équipage sont rapidement capturés. Ils sont alors menés en prison dans le château de Réchicourt. Les soldats allemands camouflent comme ils peuvent le bombardier avec des branches pour éviter que les alliés le détruisent. La Luftwaffe a pour projet de s'approprier l'appareil en remplaçant les pièces endommagées mais les Américains se rendent vite compte de la perte de l'un de leurs B-17.

Pendant ce temps l'équipage est questionné puis emmené dans un camion vers Haguenau, gardé par cinq SS. Les pilotes américains pensent déjà à leur évasion : le lieutenant Wade tue donc un garde mais se fait abattre. Dans la confusion, Eugène Gamba et Wilbert Burns sont eux aussi tués. Un SS est blessé par son propre collègue et le lieutenant Bream est touché à la hanche. Prevost est aveuglé par une balle et Rex tombe sous les coups de crosse.

Wade, Gamba et Burns sont inhumés le 11 septembre 1944 dans le cimetière d'Haguenau.

Bream est hospitalisé et rejoint Prevost à Barth, quant à  Rex et Brooks, ils sont internés dans le camp de prisonniers à Pomeria. Ils seront libérés par les Soviétiques le 24 avril 1945, après la marche forcée à Annaburg.

Howell et Ritter se sont cachés dans une mine de sel abandonnée près d’Einville avec deux  autres pilotes : le capitaine Pierce MacKennon et le lieutenant Ray Reuter. Howell, soigné par le docteur Schneider, et Ritter sont emmenés vers les lignes alliées par le résistant français Paul Baudot. Le groupe est en contact avec la 4e Division Blindée américaine située à Vahley dans l'après-midi du 18 septembre 1944 pour être évacué vers l'Angleterre. Paul Baudot rejoindra cette 4e DB pour terminer la guerre en Tchécoslovaquie.



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