La Bataille de Lorraine

de septembre 1944 à mars 1945

8e Bataillon de Chars

Dès le 11 septembre 1944, le 8e Bataillon de chars atteint la Moselle et se déplace vers un site surplombant la ville de Bayon, sur la rive opposée. Les éléments de la 35e Division d'Infanterie ont créé une petite tête de pont à cet endroit.

Un grand cours d'eau avec ses ponts vers le bas (la Moselle) et défendu par un ennemi agressif est un obstacle majeur à une attaque. Les chars peuvent attaquer au bord du fleuve et tirer sur la rive opposée, mais ils ne peuvent pas prendre d'assaut la rivière, c'est un travail pour l'infanterie. Ils doivent trouver un gué sur la rivière ou, si elle est trop profonde, traverser en bateaux d'assaut.

C'est difficile et dangereux parce que l'infanterie est exposée et vulnérable aux tirs ennemis. Leur mission est de traverser de toutes les façons possibles, arracher un bout de terrain à l'ennemi et établir une tête de pont sur la rive Est. Au cours de cette opération compliquée, l'infanterie est appuyée par l'artillerie, de sorte que l'ennemi sera coincé vers le bas tandis que l'infanterie est exposée sur la rivière. Une fois sur la rive opposée, l'infanterie ne peut hésiter, mais doit continuer à se battre et à repousser l'ennemi par vagues successives de troupes pour aider à traverser et agrandir la tête de pont.

L'objectif de l'attaque est de repousser les forces ennemies assez loin de sorte qu'ils ne puissent plus utiliser les armes légères ou les tirs d'artillerie sur les troupes qui traversent la rivière. Bien que l'infanterie et l'artillerie tirent sur l'ennemi, les ingénieurs se précipitent pour envoyer leur matériel à la berge, et quand le feu de l'ennemi diminue suffisamment, ils travaillent à ériger rapidement le pont. Les ingénieurs ont aussi une mission extrêmement dangereuse, car eux aussi sont exposés et vulnérables dans leur travail. Les chars sont en place à proximité, et dès que le pont est terminé, ils commencent le passage. Une fois de l'autre côté, les chars prennent la relève de l'infanterie et attaque agressivement la tête de pont dans le style typique des chars d'assaut.

C'est la façon dont un franchissement d’une rivière est censé être fait. Toutefois, comme je l'ai déjà dit de nombreuses fois, il y a tellement de possibilités dans les combats que les événements se déroulent rarement comme prévu. Les événements qui se sont déroulés à Bayon sont un excellent exemple de plans qui tournent mal.

Après que l'infanterie a créé sa petite tête de pont, l’ennemi par une action agressive conserve les hauteurs et empêche l'élargissement de la tête de pont. L'ennemi a pu continuer à tirer efficacement sur le pont endommagé. Ces tirs sont lourds et assez précis pour dissuader les ingénieurs de commencer à construire un passage pour les chars. La situation ne s’améliorait pas, et la tête de pont était tenue par un fil. Quelqu'un en position d'autorité doit avoir reconnu le danger et appelé à l'aide des chars, ce qui explique le brusque départ du 8e Bataillon la veille au soir.

Le pont de Bayon est détruit par les allemands pendant leur retraite.

Lorsque les chars atteignent la Moselle, ils trouvent le pont trop endommagé pour traverser, les hommes du 8e Bataillon doivent reculer un peu pour retrouvée une bonne couverture et de bonnes positions de tir afin d’appuyé l'infanterie en la couvrant par un feu concentré sur la rive opposée. Mais quand ils ont atteint la rivière, les tankistes se sont rapidement rendus compte que l'offensive s’est enlisée et ont eu le sentiment que rien n’allait. Ils savaient que quelque chose allait arriver et leur tour arrivait.

La première condition était de sortir du site rapidement. L'ennemi avait mis le doigt sur l'emplacement et continuait à ouvrir le feu sur lui. Ainsi, le 8e Bataillon se déplace vers le Nord en parallèle à la rivière. Une fois l'ennemi hors de portée, les chars sont en mesure de faire une pause et d'examiner les problèmes et les défis à surmonter.

Commandant l'avant-garde, je me suis levé avec le lieutenant William (Bill) J. Marshall, commandant le peloton de tête de la compagnie C. Nous avons regardé l’immense Moselle. Chaque homme dans le bataillon savait que nous étions face à un obstacle de taille. Au Nord et au Sud de notre position, la Moselle une rivière rapide et les chars seront certainement engloutis au moment ou ils rentreront dans l’eau.

Mais il y avait quelque chose de différent sur la partie de la rivière où nous étions maintenant. Nous avions la chance d'avoir atteint la Moselle à cet endroit particulier.

A un certain point en amont, la rivière semble se séparer en trois canaux. Ainsi, la partie de la Moselle que nous étions entrain d'analyser semble avoir trois doigts. Bill Marshall et moi avons immédiatement reconnu les possibilités de franchissements. Au lieu d'une grande rivière, nous sommes maintenant confrontés à trois plus petites, ce qui pourrait être profitable.

Le passage de la rivière semble maintenant être au moins une possibilité, nous sommes bien conscients, toutefois, qu'il y a un autre problème, le Canal de l'Est, qui mène du Nord au Sud et parallèle à la Moselle, entre nous et la rivière. Il est boueux  sur les côtés, large et assez profond pour permettre le transit des bateaux. Cet autre obstacle de taille a dû être surmonté avant que nous puissions même penser à traverser  la Moselle.

Je regarde Marshall et il me regarde, je lui demande s’il a un projet et ce que nous pouvons faire. Marshall a acquiescé de la tête et déclare “Nous ferons de notre mieux”. Sans un mot, il file en direction de ses chars et, après avoir pris sa décision, met en branle une série d'événements remarquables.

Marshall commence par reconnaître rapidement le canal jusqu'à ce qu'il trouve le bon endroit pour le franchir. Si la profondeur de l'eau dans le canal était normale, cela aurait été difficile. Mais par hasard, quelque part les écluses sont ouvertes ou endommagées, de sorte que l'eau dans le bas du canal est très basse et très boueuse. Marshall maintenant dirige son peloton de chars à proximité du canal et ordonne que les canons tirent sur l’autre versant. Des explosifs sont aussitôt tirés et explosent, de grands morceaux de terre noire commencent à retomber dans le canal. Le feu commence à effondrer la rive et à accroître le niveau de débris sur le lit du canal. Certains morceaux de chemin de fer abandonné trouvés dans les environs sont traînés sur le site et posés sur des débris afin de lui donner une fermeté et de la substance, formant à la hâte un passage.

Char américain du 8e Bataillon de Chars qui franchit le canal.

Le moment de vérité arrive maintenant. Marshall en chef de char, conduit par le Caporal Ray Fisk, se déplace vers la coupure et lentement, soigneusement glisse dans la pente et envoie de la saleté et la boue devant lui sur la rampe. Il commence alors à se déplacer lentement sur la rampe.

Il y a un fort bruit lorsque Fisk fait hurler son moteur. Le char saute au large de la rampe, et tente d'obtenir une emprise sur la pente raide et glissante de la rive, le char patine, mais il avance. Le char monte lentement jusqu'à la rive, ses chenilles commencent à mordre dans le terrain sec, et peu à peu, il commence à passer l’obstacle. Dans un rugissement final, il fait un bond en haut de la rive. Le char a réussi à franchir le Canal de l'Est!

Il n'y a pas de temps pour célébrer cet exploit. Le plus dur est encore à venir. Sans hésitation, Fisk sort le câble de remorquage. Le tankiste le saisit, traverse le canal, rampe et l’accroche à l'avant du prochain char. Ce char, à la suite du premier, monte par ses propres moyens.

On aperçoit que le canal est pratiquement à sec, à droite la population observe les nouveaux arrivants.

Le Lieutenant Marshall à quelques difficultés pour aborder l'autre rive dela Moselle, c'est un autre char qui le tir avec un câble.

Tiré par le premier char, il évite les embûches et bientôt se trouve sur la rive opposée. Le processus est répété jusqu'à ce que le reste du peloton traverse avec succès le canal. Chaque char contribue progressivement à niveler les rives, ce qui rend le voyage plus facile pour chaque char, jusqu'à ce qu'il ne soit plus nécessaire d’être remorqué.

Pour Marshall et son peloton c'est une opération en deux phases, et traverser le canal n’est que la première. Maintenant, qu'en est-il de la puissante Moselle? Quel est le but de traverser le canal si vous êtes échoués entre lui et la rivière? Le capitaine Gene Bush, commandant de la compagnie C, laisse Marshall en tête. Le reste de la compagnie et du bataillon attendent qu’il aborde la rivière.

Les troupes du CCB de la 4e DB US et le 8e Bataillon de chars franchissent le canal de l'Est avec des Sherman M4 au Nord de Bayon, le 11 septembre 1944.

Comme il l'a fait dans le canal, de nouveau à pied le Lieutenant Marshall reconnaît la rivière en face de lui, et teste à pied les approches. Il rentre dans la rivière et détermine la profondeur de l'eau. Il a rapidement recueilli les informations dont il a besoin et commence le passage. Le char du Caporal Fisk rentre doucement dans l'eau. Petit à petit, il traverse la rivière, et à chaque mètre acquis, le niveau de l'eau augmente.

Comme le char approche du milieu, avec Marshall (qui, ironiquement, ne savait pas nager) pendu au tube du canon, l'eau s’élève déjà dangereusement. Ils ont atteint le point critique et c’est maintenant ou jamais, le char plonge vers l’avant dans l'eau profonde, son moteur ne manque pas d'être inondé et le char s’échoue au milieu de la rivière. Fisk, avec une victoire à son actif sait à quoi s'attendre s’il cale son moteur. Avec fracas, le char fait un bond en avant dans l'eau profonde et, sans relâcher sa vitesse, avance dans l'eau. Comme il atteint une base solide, l'eau est expulsée de ses volets. Après avoir laissé le moteur fonctionner pour être sûr qu'il n’absorbe pas trop d'eau, Fisk facilite le passage du char vers la coupure suivante. Il traverse les deux autres coupures de la même manière.

Dès que le peloton de Marshall a franchi la rivière, il créé une petite tête de pont sur la rive Est. Le reste de la compagnie, puis le bataillon arrivent juste derrière son peloton. Chaque tankiste du 8e Bataillon savait que si un char pouvait le faire, ils pourraient tous le faire également.

Il n'est pas nécessaire de suivre le chemin du premier char à travers la rivière. Il y a amplement d'espace, de sorte que les chars prennent leurs propres points de passage. Comme on pouvait s'y attendre, certains trouvent l'eau trop profonde ou hésite un peu trop longtemps au plus profond de l'eau avant de caler le moteur et certains chars coulent. Les chars ont été préparés pour cela, et ceux qui sont déjà passés ont leurs câbles de remorquage prêts, ils ont rapidement tiré les chars en détresse sur la rive.

Au moment où l'obscurité tombe, les quatre unités du 8e Bataillon de chars ont non seulement franchi avec succès le canal et la rivière mais ont également saisi la domination du terrain sur le côté Est et repoussé une contre attaque. Etonnamment, un bataillon de chars a franchi un grand fleuve sans pont. Aucune école militaire n’aurait pu imaginer une opération comme celle-ci. Cela a été véritablement un franchissement de rivière par des chars sans précédent.

Une deuxième équipe du CCB s’est vue confier la mission de traverser la Moselle à Bainville aux Miroirs, à 15 km au Sud de Bayon. L'infanterie y établit une tête de pont pour que les hommes du génie puissent réparer un pont qui a été détruit.

Dés que la rive côté Est est occupée par l'infanterie, le Génie lance un pont sur la Moselle.

Après avoir attendu les sapeurs et leurs bateaux qui ne sont pas arrivés, une compagnie a trouvé un gué, et a traversé la rivière. D'autres compagnies qui cherchent à franchir ont été repoussées par une forte opposition ennemie. Avec si peu de progrès, la force est condamnée à se retirer et à suivre le passage des chars au niveau de Bayon.

Deux jours après la traversée du 8e Bataillon, le CCA de la 4e Division Blindée traversent la Moselle à Dieulouard, au Nord de Nancy. Ils sont passés sur un pont qui a été créé par la 80e Division d'Infanterie. La traversée de la Moselle à Dieulouard est étudiée par les étudiants de Fort Leavenworth et de Fort Knox.

La traversée du 8e Bataillon a eu des implications stratégiques qui sont allées bien au-delà du site du pont de Bayon. Il y a des rumeurs au sein de la Division disant que Montgomery avait souhaité mettre fin au progrès accomplis par Patton et qu'il aurait eu tout le spectacle à lui seul dans le Nord.

Patton, apparemment, s’est battu pour garder une partie de l’action pour lui-même. Même si son soutien logistique a été réduit, il persiste à croire qu'il aurait pu faire plus que Montgomery s’ils lui avaient donné sa chance, et il a certainement voulu essayer.

Face au peu de soutien de ses supérieurs, Patton aurait accepté de se retirer si la Moselle ne pouvait être franchie le 14 septembre 1944. En franchissant le 11 et construisant un pont le 12 septembre 1944, le 8e Bataillon de chars et le CCB se sont réunis à la date limite.

Puis un pont plus lourd sur la Moselle dans la nuit du 11 au 12 septembre à Neuviller sur Moselle.

 

 

 

BAYON, le pont à la sortie Sud de la ville est détruit, un pont provisoire est installé quelques jours plus tard.